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lunes, 13 de febrero de 2017

Tesoro fósil revela el mundo de la post-extinción gobernado por las esponjas.

 
Las comunidades fósiles excepcionalmente bien conservadas siempre son emocionantes, pero algunas son más interesantes que otras. Los fósiles de momentos particularmente importantes o entornos mucho más que las de períodos ya bien documentados le pueden dar Buenos datos a los paleontólogos. Una nueva ventana a las secuelas de la segunda gran extinción puesto que la subida de animales, por tanto, es muy interesante.

Diversas esponjas de la Anji Biota de China, de 444 millones de años, prosperaron a medida que todo lo que les rodeaba murió. Crédito: Botting, J. P

La crisis final del Ordovícico hace 445 millones de años, dio lugar a 85 por ciento de especies en extinción. Fue el resultado de una edad de hielo repentina, intensa, seguida de un calentamiento igualmente rápido y los cambios correspondientes en la química del océano y la circulación. El plancton empezó a recuperarse muy rápidamente, pero hasta ahora, hemos sabido poco sobre la vida en las partes más profundas del fondo marino. El sólo y excepcional depósito fósil conocido de este intervalo es el entorno peculiar de la laguna glacial de pizarra de Soom de Sudáfrica.

Un equipo conjunto de investigadores de Gran Bretaña (National Museum Wales) y China (Nanjing Instituto de Geología y paleontología, Academia China de Ciencias, et al.) han descubierto una nueva fauna fósil que conservan esqueletos delicados y tejidos blandos de la secuela inmediata de la gran extinción del Ordovícico. La Anji Biota fue descubierta en los bosques de bambú de la provincia de Zhejiang, China, en una banda estrecha de barro expuesta en varios sitios hasta 10 km de distancia. La fauna es extraordinariamente diversa, con cerca de 100 especies que se encuentran en la primera fase de la recogida. Sin embargo, la sorpresa, es que esta diversidad se compone casi exclusivamente de esponjas.

La Anji Biota registra una sorprendente variedad de especies de esponja en muchos grandes grupos, con una diversidad total superior a la de las faunas modernas equivalentes. La mayoría de los ecosistemas de los supervivientse de la extinción se componen de especies pequeñas, retraso en el crecimiento que lograron prosperar y se encuentran en todas partes. En la fauna de la esponja de Anji, los ejemplares son grandes y complejos, y aunque algunas especies forman bosques en el fondo del mar, muchas otras eran muy escasas o muy localizadas. No se ve como una fauna de supervivencia en lo absoluto. Estos simples animales estaban floreciendo.

Sin embargo, las esponjas no eran absolutamente los únicos animales en el fondo del mar. Junto a miles de esponjas, también fueron recuperados unos nautiloides cónicos, y un escorpión de mar fosilizado solo con las piernas. Los escorpiones de mar fueron un grupo muy raro en el Ordovícico, y muestras bien conservadas son casi enteramente limitadas a estos sitios de conservación excepcional.

¿Por qué era este mundo después de la extinción por completo dominado por esponjas? Como explica Joe Botting el autor principal, "Creemos que las esponjas prosperaron debido a que pueden tolerar cambios de temperatura y bajos niveles de oxígeno, mientras que su fuente de alimento (partículas orgánicas en el agua) habría aumentado enormemente por la muerte y destrucción a su alrededor".

Las esponjas son conocidas como ingenieros del ecosistema, fomentando la biodiversidad por la estabilización de sedimentos y proporcionando hábitats. En el caso de la crisis del final del Ordovícico, tal abundancia de esponjas sobre amplias áreas podría también haber ayudado al ecosistema a recuperarse. El equipo también observa que se han registrado restos de masa de esponja después de otros eventos de extinción masiva, lo que sugiere que se trata de un patrón común después del colapso ecológico. Hay lecciones para el presente. Si el pasado es cualquier cosa que pasa, entonces como los ecosistemas marinos comienzan a colapsar debido a actividades humanas, debemos esperar que las esponjas los mares ser la regla una vez más.

El estudio se publica en Current Biology.

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